La parte occidental de la península de los Balcanes es conocida por los antiguos griegos como Illyria. Los ilirios, un grupo de tribus indoeuropeas, han estado en la zona desde al menos 2000 a. Su región se vuelve próspera durante el Imperio Romano y es devastada por el paso posterior de visigodos y hunos en su camino hacia Europa. Pero estas olas de personas, por destructivas que sean, simplemente pasan.

Los siguientes en llegar a los Balcanes, en el siglo VI d. C., son los eslavos, y vienen a quedarse. Poco a poco, predominan en toda la región de Iliria, excepto en la montañosa Albania. Los albaneses se convierten en el único grupo identificable que desciende directamente de los ilirios.

En su posición estratégica pero expuesta, Albania es un peón en los patrones cambiantes del poder a través de los siglos. Está en el Imperio Bizantino, es presa de los aventureros normandos del sur de Italia, está en el imperio latino de Constantinopla, sus puertos están ocupados por Venecia y finalmente es absorbido por el Imperio Otomano.

El gobierno temprano de los turcos se ve frustrado repetidamente por los logros del héroe nacional de Albania, Skanderbeg. Hijo de una familia principesca albanesa, es llevado como rehén a Estambul y criado para ser un guerrero musulmán. Pero cuando es enviado al servicio en los Balcanes, cambia de bando, se proclama cristiano y lidera un movimiento para liberar a su pueblo.

De 1443 a 1467, Skanderbeg frustra una sucesión de ejércitos turcos enviados para someterlo, en ocasiones incluso ejércitos dirigidos en persona por los sultanes Murad y Mehmed II. Pero después de su muerte, en 1468, Albania se hunde en cuatro siglos ininterrumpidos de sujeción al dominio turco. Al margen de las constantes luchas entre las naciones cristianas y los turcos en otras partes de los Balcanes, Albania se absorbe completamente en el Imperio Otomano. La educación es solo en turco; La única posibilidad de avance es en la administración o el ejército turco. Finalmente, más de dos tercios de la población albanesa son musulmanes, y el resto se divide entre católicos romanos y ortodoxos griegos. Como resultado, un movimiento nacionalista se desarrolla más tarde en Albania que en otras partes de la región. Pero a fines del siglo XIX, hay intentos de imprimir algunas obras de literatura en albanés, una actividad prohibida por los turcos y que se hizo más difícil por la falta de un alfabeto acordado.

El momento decisivo del nacionalismo albanés es un congreso celebrado en Bitola en 1909, que adopta una forma estándar de escribir y deletrear el idioma albanés en letras romanas. El mismo congreso designa un comité de unión nacional, cuyo objetivo en esta etapa es solo la autonomía dentro del Imperio Otomano. Pero los eventos se mueven más rápido de lo que el comité podría imaginar. Tres años después, la agitación en la región conduce casi instantáneamente a la independencia albanesa EN 28 de noviembre de 1912.

En gran parte agrícola, Albania es uno de los países más pobres de Europa. Un campo de batalla en la Primera Guerra Mundial, después de la guerra se convirtió en una república en la que un terrateniente musulmán conservador, Ahmed Zogu, se proclamó presidente en 1925 y rey ​​(Zog I) en 1928. Él gobernó hasta que Italia anexó Albania en 1939. Guerrillas comunistas bajo Enver Hoxha tomó el poder en 1944, cerca del final de la Segunda Guerra Mundial. Hoxha era un devoto de Stalin, emulando las tácticas represivas del líder soviético, encarcelando o ejecutando a terratenientes y otros que no se ajustaban al ideal socialista. Hoxha finalmente rompió con el comunismo soviético en 1961 debido a las diferencias con Hruschov y luego se alineó con el comunismo chino, que también abandonó en 1978 después de la muerte de Mao. A partir de entonces, Albania siguió su propio camino para forjar su versión individual del estado socialista y se convirtió en uno de los países más aislados y económicamente subdesarrollados del mundo. El dictador Hoxha fue sucedido por Ramiz Alia en 1982.

Las elecciones de marzo de 1991 dieron a los comunistas una mayoría decisiva. Pero una huelga general y manifestaciones callejeras pronto obligaron al gabinete totalmente comunista a renunciar. En junio de 1991, el Partido Comunista del Trabajo se renombró el Partido Socialista y renunció a su ideología pasada. El opositor Partido Demócrata obtuvo una victoria aplastante en las elecciones de 1992, y Sali Berisha, un ex cardiólogo, se convirtió en el primer presidente electo de Albania. Al año siguiente, los ex comunistas, incluidos Ramiz Alia y el ex primer ministro Fatos Nano, fueron encarcelados por cargos de corrupción.

Pero el experimento de Albania con la reforma democrática y una economía de libre mercado salió desastrosamente desastroso en marzo de 1997, cuando un gran número de sus ciudadanos invirtió en esquemas piramidales turbios para hacerse rico rápidamente. Cuando cinco de estos esquemas colapsaron a principios de año, robando a los albaneses un ahorro estimado de $ 1.2 mil millones, la ira de los albaneses se volvió contra el gobierno, que parecía haber sancionado la estafa en todo el país. Los disturbios estallaron, la frágil infraestructura del país colapsó, y los gánsteres y los rebeldes invadieron el país, sumiéndolo en una anarquía virtual. Una fuerza de protección multinacional finalmente restableció el orden y organizó las elecciones que derrocaron formalmente al presidente Sali Berisha.

En la primavera de 1999, Albania estuvo muy involucrada en los asuntos de sus compañeros de etnia albanesa del norte, en Kosovo. Albania sirvió como puesto avanzado para las tropas de la OTAN y acogió a aproximadamente 440,000 refugiados kosovares, aproximadamente la mitad del número total de albaneses étnicos que fueron expulsados ​​de sus hogares en Kosovo.